Which novels do you wish you had written yourself?


When you are at the stage of brainstorming for a nonfiction blog post or a piece of creative writing, it’s inevitable to remember a couple of articles, books and novels related to the topic you read at some point and enjoyed. They will be a source of inspiration and influence in your writing, making you somehow even slightly jealous, wishing you had thought of that first. But, of course, you would also have needed the right language to encapsulate it. After all, more important than the plot itself is how you say things.

Take the book Life of Pi by Yann Martel, for example, whose original idea some people claim was stolen from our Brazilian writer Moacyr Scliar. Well, plagiarism is hard to establish, there are a lot of gray areas, but one thing I’m sure of: Martel did not write the same story nor, most definitely, used the same language as Scliar. Jorge Luis Borges, in his marvelous piece Pierre Menard, Autor del Quixote, from the book Ficciones takes this idea even further, asserting that a book written with the exact same words by a different author at a different time would be read in a new way, due to the dissimilar historic contexts, and therefore would not be the same book at all. I agree.

After reading a comment on Facebook by a friend saying that she is full of ideas for blog posts but do not find the time to write them (yes, we all know how teachers are busy!), I made a joke saying that all my good ideas had already been stolen by the likes of Shakespeare, Tolstoy or Philip Roth.

Then I though for a moment, and decided to give serious consideration as to which novels I really wished I had written and why. This is my humble list:

Books I wish I had written

Books I wish I had written

1.The Human Stain, by Philp Roth: it’s hard to discuss this book without giving a bit too much away, so apologies for the spoilers. The story of a light-skinned black boy who grabs the opportunity to pass for a Jew in 1950’s America and later becomes a Classics Professor at a small college is a complex account of the choices you make in life and the responsibilities and consequences that come with them. The need to make concessions and compromise basic values to achieve a bigger goal is the central theme of the book. The deep moral dilemma you face when you take such a radical decision, including the necessity to abandon and cut relations with your family and community to start a new life somewhere else as a completely different person, is evaluated by the author from unusual and unexpected angles in this impressive book. As irony is the hallmark of Roth, the book starts with the most paradoxal of incidents: the professor, noticing that two of the students enlisted in his class never seem to be present, asks the class the question which brings about his doom: “do they exist or are they spooks?” The latter being an old loaded word, a racist epithet for blacks. It turns out that the Professor, never having seen those students before, meant spooks in the most common sense of the word, that is, ghosts, and, after all the pressure and hassle he goes through, without support from any of his colleagues and students – for a number of political reasons – he decides to resign and end his career. I would love to have written this story for its universality: any minority can identify with what Coleman, the Jewish/Black professor, goes through, and can easily put themselves in his shoes. Given the opportunity would you do the same? Would you change your race, color, nationality, sexual orientation or gender? Or would you just give up all of your chances of fully growth and spend the rest of your life as a second class citizen in a society that will only offer you the fulfillment of your whole potential if you are the right color?

The Human Stain

The Human Stain

2. Dom Casmurro, by Machado de Assis: this must be the book I reread most often in my entire life. I know it almost by heart. What attracts me is the way the characters are so well-rounded and fully developed, leaping out of the page as if you could go for a walk and talk to them. This does not mean, however, that you will know them any better. This is the whole point of the story. The dissimulation, the fact that we never know anyone completely. The impossibility of dealing with only one version of the reality. I can’t get enough of the artistry of the author, who, narrating the story in the first person, never lets the reader be sure about what really happened: was the main character’s wife an adulterer? Is the boy she gives birth to his son or his best friend’s? The doubt will corrupt his marriage and ultimately destroy all the love in his life. He becomes empty and isolated, having chosen the version of reality which will cause him the most pain and damage. Don’t we all choose the latter?

Dom Casmurro

Dom Casmurro

3. We need to talk about Kevin, by Lionel Shriver: a professional woman is in love with her work and her husband. She writes and publishes travel guides, having the chance to go places, tour interesting and remote regions, avoiding getting stuck in a housewife’s rut, being independent most of the time. Yet, she can count on a loving husband to comfort and look after her when she comes back home after a long trip: this is a dream life. She has the best of both worlds. Then, what else is it that society claims will make every woman even happier and more complete: to have a baby. From the birth of Kevin, her firstborn, to the dantesque crime scene at the end of the book, We need to talk about Kevin reads like a nightmare. You can’t put it down. A thriller in every sense of the word. But one that goes way beyond the limitations of the genre. Shriver’s ambitions are a lot more encompassing. She discusses the nature of evil. Is it caused by nurture or nature? How is it created? Has Kevin always been the monster she feared he was or was his low self-esteem caused by his mother’s lack of love and care that turned him into a criminal? Was the mother’s resentment for having to give up all the pleasure and independence of her former life, her pre-baby life, toxic enough to corrupt and undo the little creature? The sense of guilt of a mother for not conforming to the patterns of a society that takes motherly love for granted only contributes to the character’s anguish and mental confusion. Of course, the book will show different perspectives of the scenarios we painted, but the conclusion will be up to the reader.

We need to talk about Kevin

We need to talk about Kevin

These are all great themes and I don’t need to tell you how masterfully these concepts and ideas are exploited by those wonderful writers. The angles they illuminate, the perspectives they reveal would hardly have occurred to the average reader. That’s why they are geniuses and we are blog writers. But we can always try to get closer to their art in our writing. According to Malcolm Gladwell, another writer whose books I wish I could have written (although they are nonfictional), all it takes is a dedication of 10,000 hours of work to become a world class master at your craft.

Which books would you like to have written yourself? Let us know.

Au revoir

Jorge Sette.

As Aventuras de Pi e os “4 Cs” das Habilidades do Século 21


As aventuras de Pi: um garoto e um tigre, náufragos, confinados em um pequeno barco à deriva na imensidão do oceano Pacífico, procurando sobreviver nas condições mais inóspitas. O fato de que em 90% das cenas  do filme se vê o mar, em todo seu potencial de beleza e violência, nas mais variadas cores e transparências,  já seria razão mais que suficiente para amá-lo. Especialmente para quem, como eu,  sempre morou na praia durante a infância e adolescência, mas há 20 anos transplantou-se para São Paulo, sem nunca ter conseguido superar o trauma dessa separação, do corte dessa relação umbilical com o oceano. O filme de Ang Lee e o livro em que se baseou, do autor canadense Yann Martel,  são praticamente idênticos. Uma adaptação muito fiel e feliz.

Além do mar, o que mais me encantou em As Aventuras de Pi é que ele oferece vários níveis de interpretação, tem camadas e camadas de significados, e exalta a função primordial que a mitologia e a narrativa literária desempenham para o ser humano. O filme nos revela mais uma vez a necessidade da arte, da metáfora e da existência de narrativas imaginativas para nos estruturar e consolidar como seres humanos.

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As Aventuras de Pi, de Ang Lee.

Preparando um workshop há algum tempo – para consultores e representantes de uma editora – me dei conta de que poderia usar As Aventuras de Pi como uma maneira interessante de ilustrar o conceito dos 4 Cs  (veja lista abaixo) das chamadas habilidades do do século 21, cujo desenvolvimento se requer de todos os alunos, para que possam exercer  eficazmente as funções mais básicas na complexa sociedade em que vivemos. As habilidades são:

C –  Comunicação 

C –  Criatividade

C –  Colaboração

C –  Crítica (pensamento crítico)

Na realidade, essas habilidades sempre foram requeridas, e cultivadas pelas pessoas que mais se destacam social e profissionalmente.  A diferença é que agora nos demos conta de que elas podem ser explicadas, praticadas e desenvolvidas no ambiente controlado de uma sala de aula, assim como outras disciplinas e destrezas. Sem dúvida, no mínimo, o mero fato de discuti-las em classe e fazer com que os alunos tenham consciência delas e possam identificá-las, já os ajudará muito a tê-las como metas pessoais para o auto-crescimento.

Embora As Aventuras de Pi se passe no século passado, e o desenvolvimento dessas destrezas se dê, para o personagem principal, na escola da vida, sendo antes de tudo uma questão de sobrevivência, o filme não deixou de ser um meio excitante e eficaz de explicar as habilidades do século 21 para minha audiência.

Comunicação

Precisamos desenvolver habilidades comunicativas sofisticadas no mundo atual. Pode-se pensar em algo mais sofisticado e complexo do que desenvolver um sistema de códigos e procedimentos para domesticar um tigre dentro de um pequeno barco no meio do oceano Pacífico?  No caso específico dos alunos do século 21, em geral, o desafio é mais simples, resumindo-se à aprendizagem de novos códigos e linguagens, tanto naturais (inglês, espanhol, mandarim, árabe, etc.),  assim como a linguagem tecnológica (familiarizar-se, por exemplo, com os softwares mais utilizados no mercado de trabalho, e, sobretudo,  acostumar-se a lidar com o novo,  indutivamente  e autonomamente, explorando o funcionamento de um app, SaaS (software as a service,  ou como se diz em português, software como serviço, online), ou um aparelho digital recentemente lançado.

Criatividade

Não faltam cenas no filme que ilustrem esse dom que deve ser cultivado em cada um de nós. Pensar fora dos padrões comuns, exercitar a lateralidade do pensamento, dar asas à imaginação numa situação de emergência, saber explorar diferentes maneiras de atingir objetivos quando não temos os recursos mais básicos e necessários de que dispúnhamos anteriormente. No filme, todas as ferramentas produzidas e adaptadas pelo garoto indiano para sobreviver durante  mais de 200 dias dentro de um barco com uma fera selvagem nos remetem a essa poderosa faculdade que é a criatividade humana.

Colaboração

De uma certa maneira o processo de domesticação do tigre aproximou os dois náufragos, fazendo com que se criasse uma forte relação de respeito entre eles. Havia, se não um cooperação mútua, pelo menos o compromisso instintivo, por parte do tigre, de que deveria manter o companheiro vivo. No mundo duro do ambiente do trabalho, a habilidade de cooperar e criar um espírito de equipe é das mais difíceis de desenvolver, dado o egoísmo natural das pessoas. Aprimorar sua capacidade de trabalhar com o outro (online ou diretamente), respeitando o espaço e diferenças alheias, não tentar roubar para si o crédito do trabalho em comum, é um esforço hercúleo para todos. Inteligência emocional é o que mais se requer de funcionários, já que a desconfiança entre as pessoas com quem se trabalha e a falta de cooperação estão entre as principais causa da falta de produtividade nas empresas.

Pensamento crítico

Também não faltam exemplos no filme. Desde o momento em que Pi, ainda criança na sua cidade natal, se recusa a aceitar a impossibilidade de ser cristão, muçulmano e budista ao mesmo tempo (em cenas hilariantes), até o momento crucial do filme, quando o garoto conta aos representantes japoneses do navio que afundou duas versões da sua história, deixando claro que a mitologia esclarece e envolve emocionalmente mais que a narração crua e concreta de meros fatos.  O que é fato, opinião ou uma combinação dos dois? Saber identificar e interpretar as diferentes versões do real: nada mais contemporâneo e necessário à vida profissional do mundo globalizado e diversificado.

Assistam a esse belo filme ou leiam esse livro  incrível, mesmo que não necessitem programar uma palestra ou workshop baseados nele 🙂 .

Au revoir

Jorge Sette.