Why “Orange is the New Black” will make TV history


We had The Sopranos, Mad Men and Breaking Bad. All these shows made history by breaking new ground in televison,  focusing on the excellence of scripts, stunning acting and great premises.

The Sopranos dared to show in our living rooms  how disturbingly  “normal” a Mob family could look as seen from the inside, and thus struck a powerful blow on corporate America by likening the lifestyle and “business” methods used by Mob leader Tony to those commonly employed by CEOs of huge companies throughout the world.

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Mad Men is all about contrasting society’s habits and especially womens’s  position in the workplace by focusing on a a group of advertisers in the 1960s – the coolest professional category at the time  –  and having us analyse the context with today’s eyes. Has it changed that much? Do men, although behaving more subtly, still have the same demeaning attitudes towards women in the workplace?  Food for thought. In addition to that, for those who work in the area of marketing, as I do, it’s fascinating to see how simple and direct it was for those Madison Avenue guys to lure and entice customers back in the sixties, when companies kept all the power of communication, especially through television,  as opposed to the shift and landslide caused but the Internet and social media these days, which have given the customer a lot more voice and power in dealing with product/service sellers.

Mad Men

Mad Men

Walter White, the iconic protagonist of Breaking Bad, taught us that not all human beings are stable enough to maintain a solid and permant state of sanity and acceptable social behavior intact when exposed to extreme circumstances and under brutal pressure (in his case, the fact that cancer would eventually kill him and leave his family – wife and two kids – financially unprotected, after years of slaving away as a chemistry school teacher). He decides then to use his brilliant knowledge as a scientist to start a new and illegal business, becoming the fearless and cold-blooded  drug dealer Heisenberg. Again, it’s been said that watching the show would easily substitute for a formal business course at Harvard! More than that, however, it demonstrates the lengths a person will go and the changes in personality that may occur as the result of one’s feeling abused and wronged by the institutions of one’s community.

Breaking Bad

Breaking Bad

Now we are watching another one of these groundbreaking series American TV has been lavishing upon us for the past 15 years or so. They are becoming even more daring as they stand on the shoulders of previous giants. Netflix’s Orange is the New Black, for example, under the pretext of depicting the life of the inmates of a women’s federal prison, explores the feminine universe in all its details. The prison reflects of course what goes on with women in the American society as whole. With a lot of humor and irony, but also delicacy and poignancy, the show discusses the nuances of real (as opposed to stereotyped) lesbianism and homophobia, the violence and prejudice against minorities (women, blacks, latinos, homosexuals, immigrants, religious cultists and transexuals) and, not less interestingly,  how power is gained, maintained and lost at different times in a community. The show is very political in bringing to light the different kinds of negotiations and shady deals one has to strike at all hierarchical levels to survive and keep one’s dignity and rights in society. I will not say anything about the ensemble of great actors who compose the cast. Suffice it to say that the acting is superb and the actos’ looks are initially revolting – until you grow accustomed to them and realize that’s what real people look like. Unlike the fake ” ugly ” looks worn by the likes of Meryl Streep in Ironweed or Charlize Theron in Monster, the women in OITNB look rather common, it’s just that we are not used to seeing them on TV. I have just read an article on the Internet pointing out that the show is effectively changing peoples’ negative opinions and attitudes towards the minorities it featured. Besides great entertainment, what more can you expect from a TV show? Well done!

Orange is the New Black

Orange is the New Black

Do you watch Orange is the New Black? What do you think of it? Please leave a comment in the appropriate section of the blog before you move to another page.

Au revoir

Jorge Sette

Why is TV becoming better than the movies?


It all started when a mob family guy began to have panic attacks after a flock of ducks flew away from his backyard  leaving him with an irreparable sense of loss and despair. He started seeing a psychiatrist. We also noticed an uncanny resemblance between the way he conducted his mob activities and the way big companies operate in the real world.  Was this possibly a metaphor of corporate America? Then there was the focus on his family – unusual in mafia movies (except for The Godfather). We had hardly ever seen a mob wife on the small screen before, with all the details of her lifestyle, including a sense of how her ambition blinds her to the criminal work of her husband. As long as she is able to afford the nice house in the suburbs of Newark and the espresso machine, she is not complaining. If you add to these ingredients the fact the the husband is played by the ultra charismatic late actor James Gandolfini and the wife by the remarkable Edie Falco, you begin to understand why TV is changing into a medium of great content and art work. Of course I’m talking about The Sopranos in this case, the show that basically changed the way cable TV producers, liberated from the pressure of sponsors, started to want to experiment with new formats. The revolution is continuing in streaming video now.

The new TV

The new TV

Almost ten years after the end of that seminal show, we have now an offer of excellent series and made-for-tv movies all over the place, competing in quality of content and presence of great actors in the cast. The bar is being raised continuously.  Movie stars don’t think twice before crossing the bridge to the former lower land of television, when the invitation is tempting enough. Some of them, such as academy-award winner Kevin Spacey even bring their own projects to new media channels (which is the case of the successful House of Cards on Netflix.)

I’ve always been a lover of the movies, but I must confess these days I’d much rather watch an episode of Downton Abbey or Mad Men from the comfort of my couch than struggle to park at the nearest mall to watch a superhero blockbuster or a silly Brazilian comedy on the big screen. Besides, there is the new pleasure of binge watching on weekends, that is, covering sometimes a whole season or two in less than 48 hours. I’m aware of the perils of addiction, don’t worry. Look at the tragic end that befell most of the Candy Crush Saga players…

I forced myself to think why it is that TV is so much better now. Could I pinpoint some of the main differences between Charlie’s Angels in the seventies and The Shield? They are both cop shows. Therefore, they’re basically about catching the bad guys, right? So what’s new? Well, for starters, the protagonists in the new shows are not saints, but multifaceted human beings. They all have a dark side and are badly flawed somehow, like the heroes of Greek tragedies. Vic Mackey (Michael Chiklis), one of the main characters in The Shield, for example, doesn’t think twice before partaking in the spoils of war the drug dealers he chases accumulate. Don Draper (Jon Hamm) of Mad Men has  a compulsive infidelity drive, despite the nice and caring women who love him. He also hides a dark secret from his past. Walter White (Bryan Cranston) from Breaking Bad or Dexter (Michael C. Hall) from the show of the same name are both hardcore criminals! Walter runs a meth lab and is the kingpin of an international drug operation. His family knows nothing about it at first, but then his wife gets coopted and starts working for her husband. Dexter carves his victims with sadistic pleasure: OK, they only get submitted to the horrific ritual if they’ve committed crimes themselves but then again… Nurse Jackie, also played beautifully by Edie Falco in the show of the same name, is a committed nurse, who loves and cares for her patients, always going the extra mile to help them. Only she has sex with a coworker, jeopardizing the stability of her nice family structure, to have access to the painkillers she is addicted to.

 The new TV

The new TV

In addition to the flawed heroes, you will notice that most of these shows are about ensembles. There’s of course the main hero and his journey, but all the other subplots are as interesting or sometimes even more enticing than the main one. Supporting roles are usually played by very accomplished actors, so even a small scene played by a guest star can be a little gem.

Last but not least, there is the superb writing. If movies are the domain of directors and producers, as they have total control over their work, TV or streaming video is the realm of writers. They run the show there.  And surely this is a very strong reason why plots, structure, dialogues, and subtext have gained a lot more prominence over their big screen counterparts. A lot is not said in these shows’s plots. The subtlety of the dialogues, the importance of silences and the facial expression of great actors add a lot to the the depth of a scene. Also, the fact that sometimes the storyline or specific scenes focus on very small things of everyday life, and yet highlight unusual details and reveal interesting motives of a character make for great entertainment: the theft of a bottle of wine by a gay footman (Downton Abbey) or the puberty troubles of a girl (Mad Men) add a lot to the attraction of a show,  illuminating areas of the human experience that in the past were limited to literature or art movies.

If you have not watched any of the shows we discussed above, I strongly recommend you have a go at them. Let us know what you think by sharing your thoughts in this space.

In the meantime, check out my Pinterest board on BEST TV SHOWS (click on the picture below):

Au revoir

Jorge Sette.

My 5 favorite TV villains and why I love them


Television is changing. Its shows, especially after the advent of HBO, Netflix and Showtime, are becoming more and more sophisticated and nuanced. I would  even dare to say that TV shows in general are a lot more fun than the average Hollywood movie, one reason being that they are shorter and therefore able to pack a lot more punch into their compressed 30 or 60 min length. Of course, you can, and probably will,  binge watch whole seasons of Breaking Bad on a single weekend, but the experience is usually more satisfying than spending 3 hours at the movie theater. I know, I’ve done it.

That’s why I’ve decided to narrow my choices and include only TV villains in this post. Maybe in the future I will have another go at it, and focus on the big screen baddies.

Here’s the list of my favorite TV villains. They are NOT listed in order of preference. All of them are contemporary, so the reader will hopefully know who I’m talking about. I also understand that my choices may not be terribly original, but I’m sure some of my reasons might surprise you.

1. Dexter Morgan (from Dexter): strong organizational skills, love of kids, sense of humor and irony are some of Dexter’s virtues I respect and relate to. He also cleans after himself and has an elegant method of avoiding leaving behind a messy crime scene. We could easily be flatmates. I also really like the cool thermal shirt he wears when he goes on killing jobs. I’ve been looking to buy one. I will have to lose a few pounds to fit into them though. Quote: “People fake a lot of human interactions, but I feel like I fake them all, and I fake them very well. That’s my burden, I guess.”

Dexter Morgan

Dexter Morgan

2. Frank Underwood (from House of Cards): yes, you love him too, I know. But I even love his wife better, she’s next on the list. Single-mindedness, strong sense of purpose, ability to focus and to design well thought-out strategies, in addition to a very keen sense of politics are all enviable treats of  Francis’s (as his wife calls him) personality. He is also a great reader of peoples’s feelings and emotions. He knows when to back off. Excellent at prioritizing his battles. Quote: “There are two kinds of pain. The sort of pain that makes you strong, or useless pain. The sort of pain that’s only suffering. I have no patience for useless things.”

Frank Underwood

Frank Underwood

3. Claire Underwood (from House of Cards): extremely beautiful, proving that you can still be stunning in maturity, Claire has a great sense of fashion and style. She also has total control over her feelings. Like Frank, she picks her battles carefully, has strategic vision, and doesn’t mind  being upstaged by her husband, as she knows she is really the boss. Besides, she goes jogging regularly: I wish I had that kind of determination. Quote: “Now tell me, am I really the sort of enemy you want to make?”

Claire Underwood

Claire Underwood

4. Walter White (from Breaking Bad): fearless trend-setter: he’s fifty years old and looks cool wearing only a long-sleeved green shirt, white underwear, socks and leather shoes. The ultimate entrepreneur.  Manages his business like a proper CEO. Highly intelligent. A perfectionist in every sense of the word: he is very proud of the purity of the the blueish product he puts out with the utmost care and dedication. I’ve read somewhere that watching the whole Breaking Bad series is equivalent to taking a business course at Harvard. I got my degree last month! Quote: “What I came to realize is that fear, that’s the worst of it. That’s the real enemy. So, get up, get out in the real world and you kick that bastard as hard you can right in the teeth.”

Walter White

Walter White

5. Bart Simpson (from The Simpsons): you may not even realize he’s a villain, but don’t be deceived by his innocent looks and strange feminine voice. Bart Simpson is evil. However, I like the fact that he is very cold in his decision making process, when necessary. Outcomes are what really matters for him. He’s great at practicing his calligraphy (at the beginning of every show you will always see him writing the same sentence – a different one per episode- on the blackboard hundreds of times). Take Steve Jobs, for instance: didn’t he study calligraphy and allegedly applied his knowledge in the making of the beautiful fonts available on the first Mac computers? So, Bart deserves brownie points for his efforts too. Another career option for Bart would obviously be teaching, given all this expertise handling the chalk (not sure if this will be a widely sought-after skill in the profession in the near future, though). Finally, he’s one of  the few major TV characters who tries to speak Spanish: ¡Ay, caramba! Quote: (to his sister Lisa) “You got the brains and talent to go as far as you want and when you do I’ll be right there to borrow money.

Bart Simpson

Bart Simpson

Well, I hope I’ve been persuasive in explaining why I love these guys. Now it’s your turn. Share with us the list of baddies you care about.

Au revoir

Jorge Sette

Alongando os músculos da língua


Vivemos num mundo multicultural, multilíngue, e de economia globalizada. A comunicação se dá basicamente através da internet, sendo o inglês a língua com maior número de usuários online, seguida pelo chinês, espanhol, japonês e português (acessem esse link para maiores detalhes: http://www.internetworldstats.com/ ).

No WordPress, a plataforma na qual você está lendo esse blog, 66,7% do conteúdo “postado” é em inglês. Não falar pelo menos duas das línguas mais importantes na internet é um atestado de misantropia, ou mais precisamente, um suicídio social. Abaixo, cobrirei os pontos mais importantes que influenciam a boa aprendizagem de uma língua estrangeira.

Motivação

Há duas palavras-chaves para se adquirir uma língua estrangeira, motivação e imersão. Vamos discuti-las em parágrafos separarados. Os especialistas consideram dois tipos básicos de motivação: a extrínsica e a intrínseca. A motivação extrínsica é aquela que depende de fatores externos e práticos. Nos dedicamos a aprender uma língua, por exemplo, para conseguir um emprego, ou uma promoção, ou um melhor salário. Ou porque a bolsa da pós-graduação exige que se fale um idioma estrangeiro. A motivação intrínseca, por outro lado, diz respeito a razões e motivos mais emotivos ou românticos. Decidimos aprender a língua, por exemplo, porque nos identificamos com a cultura de um certo povo, e para participar mais completamente dessa experiência necessitamos entender e nos fazer entender pelos falantes nativos. Por cultura, me refiro a todos os hábitos e costumes de um povo, sua arte, literatura, cinema, teatro, música, etc. É sabido que a motivação intrínseca é mais eficaz que a extrínseca, por envolver fatores emocionais e afetivos, tão fundamentais em qualquer processo de aprendizagem.

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O essencial componente lúdico da aprendizagem: “Children teaching a cat to dance”,  1666, Jan Steen.

Imersão

Quanto mais nos expomos ao insumo (input) linguístico, mais rapida e eficientemente se aprende uma língua estrangeira. Portanto a sugestão é aumentar ao máximo o contato que se tem com a língua: estar sempre procurando acessar falantes nativos (através das redes sociais, por exemplo); ler na língua-alvo (recomendo que a leitura passe por uma processo de avanço gradual, usando-se  a princípio os chamados “readers”, livrinhos simplificados feitos especialmente para o ensino da língua, disponíveis em varias editoras, antes de passar à literatura original); filmes, videos, jogos eletrônicos, clips do YouTube, e o que mais lhe dê acesso ao idioma. Essa exposição deve ser diária e ininterrupta. Duas horas no mínimo.  Acho que a aprendizagem de um idioma através de letras de música um pouco superestimado (mas isso depende muito do estilo e gosto próprios). Minha experiência é que tanto as letras  de música popular como a poesia mais tradicional são mais adequadas a estágios mais avançados do desenvolvimento linguístico, uma vez que na primeira há muitas gírias e expressões locais, e na outra, palavras e estruturas gramaticais incomuns, pois faz parte da natureza dessa arte experimentar com a língua. Isso pode tornar o texto indecifrável para um falante não nativo. Mas o desafio também pode ser motivador.

Dois pontos importantes para finalizarmos essa seção: escolha conteúdos que lhe deem prazer e que não estejam muito acima do seu nível atual na língua (há maneiras, por exemplo, de se controlar isso, como o uso de legendas em inglês nos filmes em DVD, ou vídeos mais curtos, ou que tratem de temas que você já conhece na primeira língua). Há estudos  científicos que corroboram esses conselhos: o primeiro é a teoria do “comprehensible input”, do linguista Krashen, que alerta que a língua que se ouve ou lê deve ser inteligível para o aluno, oferecendo um contexto que facilite a identificação das palavras ou estruturas,  ainda que desconhecidas (portanto não tente ler Shakespeare na aula número 1). O outro é uma teoria que se chama CLIL (content and language integrated learning), que afirma que a melhor maneira de aprender uma língua é achá-la dentro de um contexto natural  e de interesse para o aluno (artigo de revista, video de YouTube, livro etc), de modo que a a mensagem seja mais importante que a FORMA em que a língua é apresentada. A língua nesse caso serve de veículo, de meio para se atingir um fim específico, que é o entretenimento ou a informação.

Devemos frequentar a escola tradicional?

Aqui acho bastante cabível fazer uma analogia entre a aprendizagem de língua e seguir um programa de preparação física (fitness, como se costuma dizer hoje, mesmo em português). Há diversas opções que se enquadram ou não ao estido de vida de cada um: você pode frequentar uma academia, em um programa intensivo ou mais ameno. Contratar um personal trainer, se necessita de uma atenção mais especial, e  caso tenha somente alguns horários disponíveis. Ou, se tem muita autodisciplina, simplesmente comprar o livro Body for Life de Bill Phillips (editora Harper Collins, 1999), e segui-lo sozinho. Pode-se também combinar diferentes opções. Eu já fiz todas essas, em diferentes épocas de minha vida. Agora estou tentando uma experiência nova: passar o dia no sofá, lendo, estudando e escrevendo esse blog para averiguar se isso me dará os músculos de que necessito para arrasar de sunga em Ipanema. Não, nunca tentei os vídeos aeróbicos de Jane Fonda: ainda estava no berço.

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Body For Life, Bill Phillips.

Bem, com a aprendizagem de língua se dá o mesmo: escolas tradicionais com vários alunos na sala e um professor dinâmico pode ser muito divertido e relaxante depois de uma dia puxado de trabalho. Professor particular é caro, mas dedicará toda a atenção a suas necessidades individuais. Ele também inevitavelmente se tornará seu psicoterapeuta, portanto escolha bem. Cursos online estão em alta, oferecendo todas as vantagens da automatização do ensino, fazendo melhor o que máquinas fazem melhor, e ainda adicionando acesso a sessões tutoriais agendadas com professores nativos e  acesso a comunidades virtuais, para o intercâmbio de ideias com outros alunos estrangeiros. Essas são só algumas das opções, e podem ser combinadas de forma bem criativa e eficaz.

Para o resto da vida

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Aprender uma língua estrangeira é como assistir a OS SIMPSONS: sempre prazeroso e sem data marcada para acabar.

Outro ponto que devemos ressaltar é que aprendizagem de uma língua estrangeira é um processo contínuo, sem fim definido, assim como no caso da primeira língua. Há níveis de progresso claramente balizados ao longo do caminho, que lhe permitirão decidir se já chegou onde quer e onde precisa (a medição se dá através dos chamados exames internacionais, que ratificam seu nível de inglês e adequação para o bom desempenho de diversas funções e atividades). Procure adicionar DIVERSÃO ao longo do processo, para motivá-lo,  já que o caminho poderá ser longo.  É essencial que a jornada proporcione prazer. Pense em aprendizagem de língua mais como assistir a OS SIMPSONS que a BREAKING BAD. Ambos são maravilhosos, mas a trajetória de WALTER WHITE inevitavelmete terá um fim (eu já sei qual é, você sabe? Ou ainda está esperando pelo NETFLIX?). Já em OS SIMPSONS não há perigo de Maggy largar a chupeta e casar-se, de vermos a formatura de Lisa, ou Bart cumprindo pena na cadeia por um delito cometido depois da maioridade.  It goes on forever…

Por hoje é só.

Au revoir

Jorge Sette.

Qual vai ser sua próxima língua estrangeira?


Suponho que o atento leitor (ando lendo Machado de Assis, como se pode perceber) já fala inglês fluentemente. Do contrário, como poderia estar empregado, fazer uma pós-graduação, usar a Internet, jogar videogames ou se deliciar com as poderosas interpretações dos atores de “Breaking Bad” sem se distrair com as legendas, ou ainda pior (inconcebível!), com as intragáveis dublagens?

Imagino que a frustração que você sentiria seria a mesma por que passei ao ver dois belos filmes franceses recentemente (“Azul é a Cor Mais Quente”, e “Jovem e Bela”), percebendo que o fato de baixar os olhos repetidamente para ler as legendas – nem sempre bem traduzidas – prejudicava a experiência de mergulhar totalmente no universo daquelas belas mulheres.

Bem, de qualquer forma não me sinto tão culpado, pois como já expliquei em posts anteriores neste blog, o francês é minha próxima meta: pela pura beleza da língua, pela possibilidade de ler obras literárias no original, e,  talvez, quem sabe, poder sonhar em morar um tempo em Paris (só a idéia de poder visitar o Louvre quando bem queira e entenda me tira do sério).

E você?  Já pensou qual sua próxima língua?

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Hoje em dia não se pode mais saber apenas uma língua estrangeira. Especialmente se você é jovem e está iniciando sua carreira acadêmica ou profissional. Sério!

Claro que o inglês é sempre a primeira opção, pela sua função de língua franca (serve como ponte para a comunicação internacional entre várias povos de diversas línguas), além de ser a língua em que se publicam os mais importantes artigos informativos e científicos, e todos os outros motivos que enumerei no primeiro parágrafo dessa nossa conversa.

Mas e a próxima língua?

Infelizmente, não posso ajudá-lo nessa decisão, pois essa escolha dependerá exclusivamente de seus objetivos. Se você optar por uma língua que muita gente já fala internacionalmente (como o inglês, o espanhol ou o francês) poderá estreitar o contato com mais gente e terá uma maior audiência (se sua meta for, por exemplo, fazer negócios com diversos países, ou, talvez, publicar e ser lido).

Mas talvez você queira se diferenciar como professor ou tradutor, especializando-se em uma língua pouco falada por essas bandas (russo, mandarim, urdu?), direcionada a um nicho especifico e talvez bastante lucrativo do mercado. Ou talvez você queira ler os filósofos alemães no original, ou mudar-se para um certo país por amor à cultura local. Ou por qualquer outra exigência profissional ou acadêmica.

Como você já percebeu, o objetivo desse post não é resolver o problema do (a esta altura) impaciente leitor (de volta a Machado!), mas fazê-lo começar a pensar que, no mundo complexo em que vivemos, você precisará provavelmente de mais umas duas línguas além do português para integrar-se exitosamente na engrenagem globalizada.

A internet é o lugar ideal para começar sua pesquisa (google, por exemplo, “línguas com maior número de falantes”, “línguas com maior número de falantes não nativos”, “what language should I learn next”, etc, etc).

Não durma no ponto: a hora de começar é agora.

Au revoir

Jorge Sette